El cuatro de julio es especial para Fernando García, y no solo porque es un ciudadano estadounidense relativamente nuevo.

Cruzó la frontera de México a América el 4 de julio de 2007.

Puede que no sea un ciudadano tan nuevo como algunos de los otros que aparecen en estas páginas, pero ciertamente tuvo serios desafíos para llegar hasta aquí.

Mientras crecía en Cienfuegos, Cuba, García siempre supo que había algo mejor para él fuera de su tierra natal.

Había ido a la escuela culinaria durante cuatro años y estaba trabajando en un hotel.

"No quería ser parte del comunismo", dice García. “Aprendí desde el principio que no era un buen futuro para mí allí. Así que decidí dar el salto de fe y tratar de escapar ". Lo intentó por primera vez a los 20 años.

Cada vez que intentaba unirse a otros que huían de su ciudad natal en bote, algo salía mal.

García, de 33 años, quien es el chef de comidas de Willow Valley Communities en Lancaster, fue arrestado varias veces cuando apareció la policía cubana mientras subía a un autobús para ir a ese bote.

"Nos llevaron directamente a la cárcel", dice. "Fue desagradable estar allí. La comida era horrible. No había aire acondicionado, y Cuba puede tener un clima de 100 grados durante semanas y semanas".

Pero él persistió, y finalmente escapó a Cancún, México, con un bote lleno de personas.

Después de pagar una gran cantidad de dinero para ser llevado a la frontera de México-EE. UU., cruzó un puente sobre el río Bravo.

En el momento en que García llegó a Estados Unidos, la ley era que "si la Guardia Costera te encontrara en el agua, te deportarían a Cuba". Pero si lo lograste y tocabas tierra, entonces te concederían asilo”, dice.

“En la frontera, tienes el lado mexicano y el lado estadounidense. La línea amarilla está en el medio de los puentes de Río Grande”, agrega.

Cruzó la línea amarilla y pagó cinco o seis pesos mexicanos para pasar por un torno de seguridad.

"Una vez que estuve en el lado de los Estados Unidos, me entregué a las autoridades", solicitando asilo, dice García. "Entonces, todo el papeleo comienza. ... Tuve que ir a la corte tres veces para demostrar que era cubano y se me concedió la residencia permanente. Cinco años después de eso, se puede solicitar para convertirse en ciudadano".

García vino a Lancaster a vivir con su tía y su familia.

Primero trabajó en un puesto de producción en el Mercado Central de Lancaster, pero luchó con el idioma inglés.

Un cliente y su esposa se ofrecieron a llevarlo a su casa para ayudarlo a aprender el idioma.

García recuerda sentirse escéptico a la invitación.

En Cuba, se le enseñó que no se podía confiar en los estadounidenses.

"Cuando me dijo que quería enseñarme algo", recuerda García, "casi huí de su casa".

Pero el cliente le mostró un álbum de fotos en blanco y negro para explicar que sus ancestros habían sido ayudados por los estadounidenses cuando llegaron como inmigrantes de la República Checa.

Para retribuir a la comunidad, García está trabajando para establecer un programa en el que enseñará a los niños en el programa Power Packs a cocinar con los ingredientes que reciben sus familias a través del programa de asistencia alimentaria.

Lenguaje y civismo

Más tarde, García tomó clases de inglés a través del Consejo de Alfabetización de Lancaster-Lebanon, y estudió solo, utilizando DVD, para el examen de educación cívica de 10 preguntas.

Fue juramentado como ciudadano en Filadelfia en 2013.

"Ese fue el día más orgulloso de mi vida", dice García. Él ha visitado a su familia en Cuba dos veces desde que vino aquí, y volverá a ir en octubre.

Él y su esposa, Ashley, tienen un hijo, Logan, que tiene casi 19 meses de edad.

Antes de conseguir su trabajo en Willow Valley Communities, García cocinó en el hotel Marriott en Lancaster.

También trabajó para el famoso chef Fabio Viviani en California.

Independencia

Para un chef, el cuatro de julio es a menudo un día ocupado, dice García.

"No hay mucho tiempo para pasar con la familia", dice. "Estás sirviendo a otras personas".

Pero piensa en ese otro cuatro de julio, hace 12 años en la frontera.

"La patrulla fronteriza me dijo: 'Felicidades, bienvenido a Estados Unidos y feliz cuatro de julio'. No tenía idea de lo que era el cuatro de julio".

Cuando la patrulla le habló sobre el Día de la Independencia, "dije: 'Qué gran día para buscar la libertad'", agrega García.

¿Es su trabajo en Willow Valley lo que soñaba en Cuba?

"Es casi imposible imaginar esto, como es", dice. "No tenía una imagen de lo que era Estados Unidos.

"Tenía una imagen de un negativo", dice. “Pero sabía que había algo mejor que lo que me habían dicho.

"Afortunadamente, soy un ciudadano de los Estados Unidos", dice García. "Tengo la bendición de ser un ciudadano de los Estados Unidos".