PONCE, Puerto Rico (AP) - Los sismólogos en el sur de Puerto Rico caminaron cautelosamente alrededor de un área de tierra que marca la ubicación de los sensores recientemente enterrados que esperan revelarán las respuestas detrás del temblor constante e inusual en la región que ha aterrorizado a los residentes.

Alena Leeds, del Servicio Geológico de los Estados Unidos, se detuvo frente a los sensores el martes por la tarde y examinó la información que apareció en la pantalla frente a ella.

“¡Aquí viene uno! Hay una réplica ", dijo mientras el software mostraba líneas rojas, azules y verdes que se movían de arriba abajo.

Según el USGS, más de 1,280 terremotos han afectado a la región sur de Puerto Rico desde el 28 de diciembre, más de dos docenas de ellos de magnitud 4.5 o superior. Entre ellos hubo un terremoto de magnitud 6.4 que ocurrió el 7 de enero, matando a una persona e hiriendo a otras nueve, y una réplica de magnitud 5.9 que ocurrió el sábado, causando más daños. Funcionarios del gobierno dicen que los terremotos causaron daños preliminares por $ 110 millones, derribaron parte de un famoso monumento de formación rocosa y dañaron o destruyeron más de 550 casas.

La actividad sísmica que los expertos dicen que es inusual pero no inesperada ha desatado un debate científico sobre lo que la está causando y ha llamado la atención internacional sobre el área, donde más de 4,000 personas han buscado refugio mientras se preguntan cuándo dejará de temblar el suelo.

"No planeo pisar la casa por ningún motivo hasta que esto se detenga", dijo Adrián Santos, un mecánico de 45 años que ha estado viviendo en una tienda de campaña en la ciudad costera del sur de Ponce durante casi una semana con otros nueve parientes. "El temblor es insoportable".

Los científicos dicen que aún no saben mucho acerca de las fallas que causaron los terremotos, aunque algunos expertos creen que al menos tres fallas están involucradas, incluida la de Punta Montalva en el suroeste de Puerto Rico que descubrieron los estudiantes y profesores de la Universidad de Puerto Rico en Mayagüez aprincipios de la década de 2000.

"Hay muchas opiniones diferentes pero no muchos datos", dijo Elizabeth Vanacore, profesora de investigación asociada en la universidad, que también alberga la Red Sísmica de la isla.

En general, Puerto Rico se encuentra en un área sísmicamente activa, con las placas tectónicas de América del Norte y el Caribe convergiendo a una tasa de aproximadamente 2 centímetros al año, dijo Gavin Hayes, un geofísico de investigación del USGS. Al norte de la isla, la placa de América del Norte se está moviendo y se hunde debajo de Puerto Rico, mientras que en la región sur, la placa del Caribe se hunde en la repisa debajo de la isla.

"Esencialmente, la isla está siendo presionada entre estas dos placas tectónicas", dijo.

En los últimos 50 años, se han producido 10 terremotos de magnitud 4 y superiores dentro de los 50 kilómetros del reciente epicentro de magnitud 6.4 antes del 28 de diciembre, dijo Lindsay Davis, con el gerente del equipo de asistencia por desastre de USGS.

Ella dijo que la tasa de réplicas después del terremoto de magnitud 6.4 es mayor de lo esperado, pero aún dentro del rango normal. También dijo que el sismo de magnitud 5,9 del sábado estuvo dentro del rango de lo que se esperaba para la secuencia de réplica.

Los expertos dicen que el escenario más probable, con una probabilidad del 81%, es que la frecuencia y la fuerza de las réplicas disminuirán en los próximos 30 días, señalando que las de tamaño moderado podrían dañar aún más las estructuras. El siguiente escenario, con una probabilidad del 17%, es otro terremoto tan fuerte como el 6.4 y en la misma área, un evento conocido como doblete. El escenario menos probable, con una probabilidad del 2%, es que un terremoto significativamente mayor que el 6.4 golpee a Puerto Rico.

Mientras tanto, los científicos aún están investigando la razón detrás del temblor constante, fascinados de que las réplicas, en una desviación del comportamiento normal, parecen estar ocurriendo a lo largo de varias fallas, incluida la de Punta Montalva.

"Algunos de ellos ni siquiera sabemos que están allí hasta que hablan", dijo Leeds, el sismólogo del USGS. "Y ahora está hablando muy alto".